terça-feira, 9 de novembro de 2010

NASA encontra evidências de água enterrada em Marte


A nave da NASA que está em Marte encontrou mais provas de que havia água embaixo da superfície do planeta no passado, talvez dentro dos últimos cem mil anos.

A mancha de areia onde a nave se atolou ano passado abriga camadas estratificadas de sujeira, com diferentes composições próximas à superfície. Os cientistas suspeitam que essas camadas foram causadas por infiltrações finas de água em Marte, que poderiam ter vindo de derretimento de gelo ou neve.

O fato de que essas camadas foram encontradas no chão ao invés de isoladas em uma rocha sugere que a água estava vazando há relativamente pouco tempo, em vez de bilhões de anos atrás. Se esta evidência estivesse congelada em uma rocha, poderia permanecer lá por um longo tempo, mas em terra solta, não se espera que se mantenha por longos períodos de tempo.

Estas infiltrações podem ter ocorrido durante as mudanças climáticas cíclicas, quando Marte estava mais inclinado sobre o seu eixo. A inclinação do eixo de Marte varia em escalas de tempo de centenas de milhares de anos.

A água pode ter se movido para baixo, transportando minerais solúveis para mais fundo do que os menos solúveis. Os minerais insolúveis relativamente perto da superfície incluem sílica, hematita e gesso. Sulfatos ricos em ferro, que são mais solúveis, parecem ter sido dissolvidos e levados mais para o fundo pela água. Nenhum desses minerais fica exposto na superfície, que é coberta de areia arrastada pelo vento e poeira.

A falta de exposição na superfície indica que a dissolução preferencial de sulfatos de ferro deve ser um processo relativamente recente e em curso, já que o vento tem sistematicamente alterado o solo e as paisagens da região.

Outras missões da NASA já haviam descoberto evidências de água em Marte, mas bilhões de anos atrás, que podem ter sido favoráveis para a vida. Observações de 2008 e 2002 identificaram várias camadas enterradas de água congelada em latitudes altas e médias e em calotas polares. [MSN]

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